La última nave espacial Cygnus va camino de la Estación Espacial Internacional

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La última nave espacial Cygnus destinada a entregar carga a la Estación Espacial Internacional (ISS) fue lanzada con éxito por un cohete Antares desde la base espacial Wallops de la NASA en Virginia, en el marco de su octava misión operacional. La nave espacial Cygnus se compone de dos secciones principales: el módulo de servicio de Orbital ATK y el módulo de carga presurizada mejorado (PCM), desarrollado y construido por Thales Alenia Space, una joint venture entre Thales (67%) y Leonardo (33%).

La nave espacial Cygnus ha sido bautizada en honor al astronauta Eugene “Gene” Cernan, el último ser humano en pisar la Luna.

Tras llegar a la Estación Espacial Internacional, Cygnus será capturado por el brazo robótico y atracado al puerto Nadir del Nodo 1. Será descargado y utilizado por primera vez como una extensión del laboratorio en órbita para un experimento que incluye la instalación SpaceTango, con el TangoLab para la investigación y el desarrollo de microgravedad. Esta prueba está diseñada para demostrar la capacidad ampliada de la estación para albergar experimentos mediante el uso del Cygnus PCM.

Thales Alenia Space ha suministrado módulos de carga a Orbital ATK desde el inicio del programa Cygnus. El primer contrato en 2009 estipuló la entrega de nueve módulos, mientras que un segundo contrato en 2016 añadió nueve módulos más. Hasta la fecha, han sido lanzados ocho PCMs operacionales más un módulo de demostración, cuatro de ellos con la versión original y cinco con la versión mejorada. El PCM utilizado para este vuelo es el último producido en el marco del primer contrato. Los nuevos módulos, construidos en la planta de Thales Alenia Space en Turín con un nuevo sistema de soldadura por fricción, cuentan con un peso más ligero y un diseño más eficiente que permite aumentar el peso y el volumen de la carga útil al tiempo que alberga contenedores con forma irregular.

Este lanzamiento reafirma la contribución de Thales Alenia Space al éxito de las misiones de carga Cygnus y su capacidad para contribuir a las futuras misiones de exploración espacial.